USS Scorpion vstúpila do služby v roku 1960. Bola to 77 metrov dlhá ponorka vyzbrojená šiestimi torpédometmi. Po katastrofe Thresheru, ktorý sa potopil po technickej chybe, prechádzali ostatné americké ponorky postupne úpravami, aby sa zvýšila ich bezpečnosť. Aj Scorpion išiel v roku 1967 do dokov. Americké námorníctvo sa však bálo, že v čase vrcholiacej Studenej vojny nemá k dispozícii dosť ponoriek. Aby sa pobyt v dokoch čo najviac skrátil, niektoré dôležité bezpečnostné úpravy na Scorpione jednoducho neurobili. Ponorka sa tak rýchlo vrátila do služby v Stredozemnom mori.

Katastrofu jadrovej ponorky dodnes neobjasnili
VRAK: Zadná časť ponorky na dne.
Foto: US Navy

Zmizla s 99 ľuďmi

V máji 1968 Scorpion poslali sledovať sovietske manévre v Atlantiku. Cestou vyložila v Španielsku 16. mája dvoch mužov z posádky. Ostatných 99 ľudí na palube už nikto nikdy nevidel.

Keď sa ponorka dlho neozývala, vyhlásili po nej pátranie. Dlho bolo neúspešné, až v októbri objavila špeciálna loď vrak asi 740 km juhozápadne od Azorských ostrovov v hĺbke tritisíc metrov.

Ponorku našli vďaka záznamom odpočúvacích akustických systémov, ktoré podľa ruchu v Atlantiku pomáhali sledovať sovietske ponorky. Odborníci identifikovali zvuk z 22. mája, ktorý zodpovedal hluku z rozdrvenia trupu ponorky. Podarilo sa im určiť priestor, z ktorého sa ozval a vrak tam naozaj ležal. Obrovský tlak vo veľkej hĺbke doslova rozdrvil strednú časť ponorky, zadná časť bola vtlačená 15 metrov dopredu do trupu.

Príčiny katastrofy sa dodnes nepodarilo určiť. Podľa niektorých teórií na ponorke vybuchlo vlastné torpédo, a keď sa potopila hlbšie ako 600 metrov, tlak ju zlisoval. Možno sa Scorpionu stalo osudným iné technické zlyhanie. Podľa iných špekulácií ho potopili Sovieti ako odvetu za svoju ponorku K-129, ktorá tiež zmizla za záhadných okolností. Isté je len to, že vyšetrovanie amerického námorníctva sprevádzalo veľké utajovanie.

Ponorka USS Scorpion nie je len hrobom 99-člennej posádky, ale na morskom dne ukrýva aj palivo do atómového reaktora a dve torpéda s jadrovou hlavicou. To spôsobuje obavy zo zamorenia. Americké námorníctvo miesto katastrofy pravidelne monitoruje, ale zvýšenú hladinu rádioaktivity zatiaľ nezistili.